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Le zone umide del mondo stanno scomparendo

A lanciare l’allarme un vero e proprio “santuario” naturalistico nel Sudest Asiatico

Sono passati 50 anni da quando è stato creato un trattato internazionale per proteggere le zone umide ma, in tutto il mondo, queste aree stanno ancora scomparendo tre volte più velocemente delle foreste.

Nella felice, verde brillante boscaglia della palude filippina di Agusan, annidata nell’isola di Mindanao, nell’estremo sud delle Filippine, i bambini guidano le canoe nei meandri dei corsi d’acqua e nuotano nei laghi.

La palude è un parco giochi, così come una fonte di cibo, riparo e cultura per la tribù indigena Manobo, che vive lì in case galleggianti ormeggiate, che salgono e scendono con le stagioni delle piogge. Circa il 60% delle 15.000 persone che vivono in questa palude sono Agusan Manobo, un gruppo indigeno locale. Per centinaia di anni, questo ecosistema di zone umide è stato un vero e proprio paradiso per il popolo Manobo, che si guadagna da vivere con la caccia e la pesca. Gli oltre 100.000 acri interni ospitano anche quasi 200 specie di uccelli, oltre a mammiferi, rettili e pesci che vivono nella regione.

La palude di Agusan rappresenta tutto ciò che le zone umide possono offrire: protezione dalle tempeste, sicurezza alimentare, biodiversità, stoccaggio del carbonio, ma anche le grandi sfide che devono affrontare.

L’inquinamento a monte, il cambiamento climatico e la distruzione dell’habitat, minacciano la salute di questo ecosistema. Gli inquinanti derivanti dalle operazioni minerarie e dalle piantagioni di olio di palma compromettono la qualità dell’acqua e le torbiere ricche di carbonio vengono drenate e bruciate per fare spazio ad altro olio di palma, riso e mais.

Cinquant’anni fa, il 2 febbraio 1971, i rappresentanti di 18 nazioni riuniti a Ramsar, in Iran, adottarono la Convenzione sulle zone umide, chiamata anche Convenzione di Ramsar, un trattato volto a conservare le zone umide di tutto il mondo. Oggi, 171 Paesi hanno firmato il trattato. Ma dal 1971, più del 35% delle zone umide del mondo sono state prosciugate per lo sviluppo urbano o l’agricoltura, inquinate, asfaltate o perse per l’innalzamento del livello del mare.

Il 2 febbraio resta un giorno dedicato a richiamare l’attenzione sulla difficile situazione delle zone umide e quest’anno la Giornata Mondiale delle Zone Umide le ha evidenziate come fonte inestimabile di acqua dolce, in un momento in cui questo bene sta diventando sempre più scarso.

Le zone umide e le loro specie e servizi ecosistemici sono ancora in declino, e questo dopo 50 anni di sforzi internazionali concertati attraverso le parti contraenti della Convenzione. C’è bisogno di qualcosa di più“, dice Max Finlayson, autore di un rapporto del 2018, che ha valutato lo stato delle zone umide del mondo.


Adagiato in una valle tra due altipiani, la palude di Agusan è alimentata da numerosi fiumi. Gli indigeni Manabo hanno comunità galleggianti su molti dei bassi laghi a bassa quota nella palude.

Cosa sono le zone umide e quale ruolo svolgono?

Le zone umide comprendono una vasta gamma di ecosistemi inondati in modo permanente o stagionale. Sono spesso lungo la costa, sotto forma di paludi erbose o foreste di mangrovie, ma possono anche trovarsi più all’interno, come paludi forestali o torbiere dove l’acqua si raccoglie e satura il terreno. Sono spesso alimentate da fiumi e affluenti e contengono laghi.

Ad Agusan le paludi d’acqua dolce sono circondate da paludi boscose, torbiere, fiumi e 59 laghi.

Penso che abbiano sofferto per molto tempo della percezione di essere aree fangose e sporche e, dunque, di poco valore“, dice Jennifer Howard, direttore senior del programma Conservation International’s Blue Carbon. “Abbiamo dimostrato recentemente che è molto difficile trovare un ecosistema che sia più produttivo, che abbia tutti i benefici ambientali e climatici riuniti in uno solo“.

Si stima che quasi un miliardo di persone nel mondo dipendono dalle zone umide per vivere di agricoltura, pesca, turismo o trasporto, e circa il 40% delle specie del mondo si riproducono nelle zone umide o le usano come vivai.

Le zone umide sono anche un’importante fonte di infrastrutture “verdi”. Come un argine che protegge una città da un uragano, le zone umide costiere riducono i danni delle tempeste più potenti, aiutando a controllare le inondazioni, bloccando le mareggiate in arrivo e riducendo l’impatto del vento. Uno studio recente ha scoperto che, un ettaro perso (circa 2,5 acri) di zona umida costiera, ha aumentato il costo dei danni delle grandi tempeste mediamente di 33.000 dollari.

Mentre le foreste sono spesso descritte come i “polmoni della Terra”, perché sono importanti fonti di ossigeno, le zone umide sono descritte come “i reni”, perché filtrano le sostanze inquinanti a monte.

Le aziende agricole e i produttori di olio di palma drenano le torbiere a Talacogon, un comune filippino in cui si estende parzialmente il complesso Agusan Marsh.

Quando una zona umida scompare, è come togliere un perno da un ambiente sano. Mentre le sostanze inquinanti e i sedimenti galleggiano a valle, “le zone umide afferrano tutto questo e lo trattengono“, dice Howard. “I sedimenti sono un danno per le barriere coralline, e quando le zone umide scompaiono, possono soffocare i coralli“.

Per mitigare gli effetti del cambiamento climatico dobbiamo fare di più che ridurre le nostre emissioni, dicono gli scienziati. Dobbiamo anche conservare grandi aree di terra come foreste, praterie e zone umide, che aiutano a rimuovere il carbonio dall’atmosfera, contenendolo nelle loro radici e bloccandolo nel suolo. Questi tipi di ambienti sono chiamati “pozzi di carbonio” e, a livello globale, immagazzinano milioni di tonnellate di carbonio ogni anno.

Le zone umide sono “uno dei pochi ecosistemi che, se danneggiati, passano dall’essere un lavandino (di carbonio) super efficiente a una fonte di emissioni di carbonio“, dice Howard.

Si stima che, cumulativamente, le zone umide contengano un terzo del carbonio immagazzinato nel suolo e nella biomassa della terra. Quando le zone umide scompaiono, quel carbonio viene rilasciato nell’atmosfera.

 I problemi di Agusan

Come le zone umide dovrebbero essere conservate e cosa ci vorrà per farlo non è un mistero, dicono gli ambientalisti. La parte più difficile è trovare abbastanza volontà politica e denaro.

Le Filippine hanno dichiarato l’Agusan Marsh Wildlife Sanctuary area protetta nel 1996. Si estende per circa 101.000 acri. A livello internazionale, è riconosciuta come “zona umida d’importanza internazionale” sotto la Convenzione di Ramsar e come “Parco Patrimonio” dall’Associazione delle Nazioni del Sud-Est Asiatico (ASEAN).

Eppure l’ultimo Asian Waterbird Census degli uccelli del parco, fatto nel 2020, ha riscontrato un calo complessivo dell’11% nell’ultimo anno; sono stati contati 17.780 di 72 specie diverse, rispetto agli oltre 20.000 del 2019. I conteggi complessivi degli uccelli avevano avuto una tendenza all’aumento da quando il censimento è iniziato nel 2014, soprattutto perché il parco ha ampliato il suo personale di censimento e ha aggiunto nuove stazioni di monitoraggio, ma si pensa che la siccità nel 2019 abbia lasciato gli uccelli con meno terreni di alimentazione.

Ibonia, la sovraintendente del parco, dice che l’Agusan Sanctuary ha bisogno di più risorse per tracciare accuratamente le molte specie presenti nella palude.

Una piantagione di olio di palma cresce nella torbiera di Caimpugan. In tutto il mondo c’è una forte domanda di olio di palma, ricavato dai frutti delle palme da olio. L’olio versatile può essere usato in tutto, dalla cucina allo shampoo, ma è anche una delle principali cause di deforestazione.

Mentre alcune parti della zona umida si asciugano a causa della siccità o del drenaggio da parte delle aziende agricole, i protettori del parco devono ora fare i conti anche con gli incendi boschivi. Nel 2019 e 2020, si stima che 240 acri di torbiere e foreste paludose siano stati bruciati. Ma Ibonia dice che mancano le attrezzature antincendio per sopprimerli.

Le soluzioni ad Agusan e a livello globale

Uno dei maggiori ostacoli alla conservazione delle zone umide è cambiare il modo in cui le persone pensano ad esse, dice Howard.

Per esempio, quando viene data la scelta se trasformare una proprietà sull’oceano in un hotel lucrativo o lasciare una distesa fangosa di palude intatta, può essere difficile convincere la gente a fare la seconda, dice.

In un documento pubblicato l’anno scorso, un gruppo di scienziati ha sostenuto che, alle zone umide, dovrebbero essere riconosciuti diritti legali.

Riconoscere i diritti della natura, anche per le zone umide, può non essere convenzionale nella mente di alcuni, ma allo stesso tempo abbiamo visto una transizione nel riconoscimento dei diritti delle persone nella storia recente“, dice Finlayson, uno degli autori dello studio. La tribù Yurok, sulla costa occidentale degli Stati Uniti, ha concesso diritti legali al fiume Klamath nel 2019.

Nonostante gli scarsi progressi negli ultimi 50 anni, i conservazionisti sono speranzosi che il movimento per salvare le zone umide potrebbe finalmente guadagnare ampi consensi. Gli ecosistemi delle zone umide sono diventati contendenti popolari per i programmi di compensazione del carbonio, in cui gli inquinatori compensano le loro emissioni di carbonio pagando per conservare il carbonio immagazzinato altrove.

Dal settore privato, la domanda per questa compensazione di carbonio supera di molto l’offerta“, dice Howard. “La gente si rende conto che questa è una buona cosa su cui vogliamo investire“.

Martha Rojas Urrego, che supervisiona la Convenzione sulle zone umide come suo segretario generale, pensa che, nonostante una perdita complessiva nella quantità di zone umide dal 1971, il mondo potrebbe essere a un punto di svolta per quanto riguarda la loro giusta valorizzazione. L’attuale pandemia ha aumentato la consapevolezza dell’importanza della natura, dice, mentre gli scienziati avvertono che distruggere l’habitat critico della fauna selvatica potrebbe portare all’emergere di altri virus, come quello che causa il COVID-19.

Sempre più spesso, abbiamo visto che c’è un riconoscimento del legame tra natura e persone“, dice Rojas Urrego. “Questa è una situazione tragica che stiamo vivendo, allo stesso tempo sta dimostrando che ciò che facciamo alla natura ha un impatto su di noi“.

Rino Cutuli

Rino Cutuli è laureato in Scienze Ambientali e si è specializzato in Meteorologia Applicata. Da febbraio 2005 lavora come Meteorologo presso Meteo Expert. Nel settembre del 2011 pubblica il suo primo libro dal titolo "Rosso di sera..." dedicato ai proverbi e modi di dire sul tempo, inserito nella collana meteo Alpha Test. Nel giugno del 2013 consegue l’attestato di competenza “Meteorologo Aeronautico”, rilasciato da ENAC secondo la normativa WMO vigente. Da settembre 2014 insegna Meteorologia presso l'Istituto Tecnico Aeronautico A. Locatelli di Bergamo. Nel febbraio del 2017, infine, consegue la qualifica di Meteorologo professionista.

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